亚马逊老板帐下的火箭亮了 它飞上100千米高空又完好回来了

2015-11-27 20:26

亚马逊老板帐下的火箭亮了 它飞上100千米高空又完好回来了

近日,美国蓝色起源公司发射的一枚火箭,成功实现软着陆并完成回收。它成为全球首个发射至100千米高空,并且可以重复使用的运载火箭。


“新谢泼德"试飞成功

11月24日,蓝色起源公司宣布了这一消息,并在网上发布了一段火箭发射和着陆的视频。公司负责人说,就在前一天,他们发射了一款垂直起降,并能够重复利用的火箭。

这款火箭名为“新谢泼德",由其自行研发的BE-3发动机驱动。对比传统火箭,“新谢泼德"推进段增加了环形和鳍形稳定翼,多个减速板和液压系统驱动的尾翼,尤其是尾翼可在4马赫(每小时4900公里)的高速下工作,保证下落过程中的稳定性。

“新谢泼德"以3.72马赫(每小时4557公里)的最高时速,飞到了100.5千米的高度,进入亚轨道太空。过去,在将卫星或飞船送入太空后,火箭会直接报废。但“新谢泼德"在箭船分离后,回到着陆点上空,重新点燃引擎,经过短暂的姿态调整,缓缓地落到地面。如果火箭载人的话,在返回地面前,乘坐者将会经历4分钟的失重状态。

根据蓝色起源公司披露的细节,火箭先是飞到发射台上空;临近地面时,8个“刹车装置"将下降速度降至每小时622公里;后火箭外部的鳍状装置帮助其调整姿态,速度降至每小时192公里;距离着陆点上空1500米时,火箭对准着陆点,BE-3发动机点火反冲,着陆架展开;距离地面30米的时候,火箭速度降至每小时7.1公里,最终安全着陆。

以后太空旅行会省很多钱

今年4月29日,“新谢泼德"首次试飞,达到了93.5千米的高空,随后返回舱分离并成功着陆。由于液压系统故障,推进段的垂直着陆失败。但从实际飞行试验看,“新谢泼德"的设计并没有明显问题。

果然,11月23日,第二次试飞,“新谢泼德"成功完成垂直起降,落地后箭体完好无损。这次软着陆,意味着火箭能像飞机一样重复使用,将显著降低太空飞行的成本。目前,发射火箭的成本约为6000万美元。如果火箭能重复利用,将节省70%的费用。

蓝色起源公司的幕后老板,是著名购物网站亚马逊创始人杰夫·贝索斯。

“新谢泼德"试飞成功后,贝索斯在公司网站上留言说:“火箭一直是一种一次性消耗品。今后将大为不同。"在为期两年的飞行测试后,蓝色起源将提供太空亚轨道载人旅行服务。此外,该公司还有“建造并将人类送上太空站的愿景"。

竞争对手发文祝贺 但醋意十足

贝索斯宣布“新谢泼德"试飞成功的消息后,SpaceX的老总埃隆·马斯克很快发文祝贺。不过,他的祝贺显得醋意十足。

贝索斯形容“新谢泼德"的成功,是“绝无仅有"的。马斯克回复说:“SpaceX的'蚱蜢',3年前就曾6次完成亚轨道太空发射并着陆。"

马斯克提到的“蚱蜢"飞行器,2013年退役前,完成过8次垂直起降飞行。有媒体指出,“新谢泼德"可以说是有更多燃料的“蚱蜢"。但“蚱蜢"飞得最高的一次,也只有700多米。这与“新谢泼德"达到的100.5千米高空不能相提并论。

马斯克还讲解起“亚轨道"、“轨道"之间的区别。

他认为,所谓的“亚轨道"飞行,飞行器只需要3马赫的速度,就可以飞到太空边缘,并短暂停留。由于速度不足,此时的飞行器不能真正进入太空,绕轨道飞行。所以,“新谢泼德"完成“亚轨道"飞行,没什么了不起。

而完成“轨道"飞行,需要至少30马赫的速度。如果拥有这种技术,就可以把载人飞行器送往火星。此前,美国宇航局完成了“好奇号"在火星上的软着陆。“好奇号"重约1吨。而载人飞行器要在火星上着陆,人类需要掌握能让40吨重物体软着陆的技术。

在民用太空技术方面,SpaceX几乎抢走了所有头条新闻。SpaceX高调宣传的“猎鹰9号"项目,也是为了开发可重复利用的火箭。“猎鹰9号"第一级的分离速度,可达6至7马赫。按照设想,它既能满足传统一次性火箭的需求,又能大幅节约成本。但“猎鹰9号"今年已试验3次,3次全部失败。这可能是马斯克醋意大发的原因之一。

亿万富翁的“太空竞赛"

目前,在民用太空技术方面竞争的三大公司,背后都有一个亿万富翁的身影。

蓝色起源获得贝索斯的投资,按照2015年最新《福布斯》数据,他的净资产为470亿美元。

SpaceX的老总马斯克是电动汽车“特斯拉"的老板。马斯克的净资产约为133亿美元。

英国维珍航空老板理查德·布兰森,此前创立了维珍太空公司。布兰森也有至少40亿美元的净资产。

三家公司里,SpaceX可以说是最成功的。该公司与美国宇航局签订协议,向宇宙空间站运输物资和宇航员。2017年,该公司的“龙"飞船即将执行这项协议。

布兰森的维珍太空公司,最近发布了一款能够发射卫星的推进器。不过,今年年初,该公司的飞行器发生事故,造成人员伤亡。按照设想,这款飞行器能载着乘客飞入太空,然后返回地球。包括好莱坞明星安吉丽娜·茱莉等许多名人早就买好了机票。

蓝色起源与维珍太空两家公司,都把飞行高度定在约101千米的高空。而SpaceX有更大的野心。马斯克一直希望能够开发能重复利用,并且能够“轨道"飞行的火箭。发射这样的火箭,需要的燃料更多,动力更足,难度也要大得多。